Algunos textos antiguos dicen que no somos la primera civilización en habitar este planeta. Otros existieron antes que nosotros y muchos de sus rastros han sido borrados por el tiempo. Hoy quiero traer un artículo de Adam Frank publicado en «The Atlantic» que habla un poco de esta posibilidad real a partir de un trabajo co-escrito con Gavin Schmidt titulado «The Silurian Hypothesis: Would it be possible to detect an industrial civilization in the geological record?» (La Hipótesis Silúrica: ¿Sería posible detectar una civilización industrial en el registro geológico?)

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¿Hubo una civilización en la Tierra antes de los seres humanos?
Un vistazo a las pruebas disponibles

A Gavin Schmidt le tomó sólo cinco minutos especular sobre la hipótesis

Schmidt es el director del Instituto Goddard de Estudios Espaciales (GISS aka), una instalación de ciencia climática de clase mundial. Un día del año pasado llegué a GISS con una propuesta muy completa. En mi trabajo como astrofísico, empecé a investigar el calentamiento global desde una «perspectiva astrobiológica». Esto significaba preguntarse si alguna civilización industrial en ascenso en algún planeta desencadenaría, a través de su propia actividad, su propia versión del cambio climático. Estaba visitando GISS ese día con la esperanza de obtener algunas ideas sobre la ciencia del clima y tal vez colaboradores. Así es como terminé en la oficina de Gavin.

Cuando estaba acelerando mi discurso, Gavin me detuvo.

«Espera un segundo», dijo. «¿Cómo sabes que somos la única vez que ha habido una civilización en nuestro propio planeta?»

Me llevó unos segundos levantar la mandíbula del suelo. Ciertamente había entrado en la oficina de Gavin preparado para poner los ojos en blanco con la mención de «antiguas civilizaciones». Pero las civilizaciones por las que preguntaba habrían existido hace muchos millones de años. Sentado allí, mirando el vasto telescopio evolutivo de la Tierra ante mis ojos, sentí una especie de vértigo temporal. «Sí», tartamudeaba, «¿podríamos decir si existiera una civilización industrial tan profunda en el tiempo?»

Nunca volvemos a los extraterrestres. En su lugar, esta primera conversación lanzó un nuevo estudio que recientemente publicamos en el International Journal of Astrobiology . Aunque ninguno de nosotros pudo verlo en ese momento, la penetrante pregunta de Gavin abrió una ventana no sólo al pasado de la Tierra, sino también a nuestro propio futuro.

Estamos acostumbrados a imaginar civilizaciones extinguidas en términos de estatuas hundidas y ruinas subterráneas. Este tipo de artefactos de sociedades anteriores son buenos si sólo te interesan las escalas de tiempo de unos pocos miles de años. Pero una vez que retrocedes el reloj decenas o cientos de millones de años, las cosas se complican.

Cuando se trata de pruebas directas de una civilización industrial – cosas como ciudades, fábricas y carreteras – el registro geológico no regresa más allá del llamado período cuaternario, hace 2,6 millones de años. Por ejemplo, el tramo a gran escala más antiguo de la superficie antigua está en el desierto del Néguev. Tiene «sólo» 1,8 millones de años – las superficies más antiguas son visibles principalmente en la sección transversal a través de algo como la cara de un acantilado o cortes de rocas. Retrocede mucho más allá del Cuaternario, y todo se ha convertido en polvo.

desierto del Negev – Israel

Y si nos remontamos hasta aquí, ya no estamos hablando de civilizaciones humanas. El Homo sapiens no apareció en el planeta hasta hace 300.000 años. Eso significa que la pregunta cambia para otras especies, por lo que Gavin llamó a la idea una hipótesis silúrica, después de un viejo episodio de Doctor Who con reptiles inteligentes.

Entonces, ¿podrían los investigadores encontrar pruebas claras de que una especie antigua construyó una civilización industrial relativamente efímera mucho antes que la nuestra? Tal vez, por ejemplo, algunos mamíferos primitivos ascendieron brevemente a la construcción de la civilización durante el período del Paleoceno hace unos 60 millones de años. Hay fósiles, por supuesto. Pero la fracción de vida que se fosiliza es siempre diminuta y varía mucho, dependiendo del tiempo y el hábitat. Por lo tanto, sería fácil perder una civilización industrial que sólo duró 100.000 años, lo que sería 500 veces más de lo que nuestra civilización industrial ha hecho hasta ahora.

Dado que todas las evidencias directas desaparecerían después de muchos millones de años, ¿qué tipo de pruebas podrían existir todavía? La mejor manera de responder a esta pregunta es averiguar qué indicios dejaríamos atrás si la civilización humana se derrumbara en su actual etapa de desarrollo.

Ahora que nuestra civilización industrial se ha vuelto verdaderamente global, la actividad colectiva de la humanidad está estableciendo una variedad de rasgos que serán detectados por los científicos dentro de 100 millones de años. El uso extensivo de fertilizantes, por ejemplo, mantiene alimentadas a 7.000 millones de personas, pero también significa que estamos redirigiendo los flujos de nitrógeno del planeta hacia la producción de alimentos. Los futuros investigadores deberían ver esto en las características del nitrógeno que aparecen en los sedimentos de nuestro tiempo. Del mismo modo, nuestra incesante hambre por los elementos raros de la tierra utilizados en los dispositivos electrónicos. Ahora, muchos más de estos átomos están vagando por la superficie del planeta por culpa nuestra que lo que sería el caso. También pueden aparecer en futuros sedimentos. Incluso nuestra creación y uso.

Y luego está todo este plástico. Los estudios han demostrado que se están depositando cantidades cada vez mayores de desechos plásticos en el fondo del mar, desde las zonas costeras hasta las cuencas profundas, e incluso en el Ártico. El viento, el sol y las olas desmenuzan los artefactos plásticos a gran escala, dejando los mares llenos de partículas plásticas microscópicas que eventualmente lloverán sobre el fondo del océano, creando una capa que puede persistir a lo largo de las escalas de tiempo geológico.

La gran pregunta es cuánto tiempo durarán estos rastros de nuestra civilización. En nuestro estudio, encontramos que cada uno tenía la posibilidad de convertirlo en un sedimento futuro. Sin embargo, irónicamente, el marcador más prometedor de la presencia de la humanidad como civilización avanzada es un subproducto de una actividad que puede amenazarla en gran medida.

Cuando quemamos combustibles fósiles, estamos liberando a la atmósfera carbono que una vez fue parte de un tejido vivo. Este antiguo carbono se agota en una de las tres variedades o isótopos naturales. Cuanto más combustibles fósiles quemamos, más cambia el equilibrio de estos isótopos de carbono. Los científicos atmosféricos llaman a este cambio el efecto Suess, y es fácil ver el cambio en las proporciones de los isótopos de carbono debido al uso de combustibles fósiles en el último siglo. Los aumentos de temperatura también dejan señales de isótopos. Estos cambios deberían ser evidentes para cualquier futuro científico que analice químicamente las capas de roca expuestas de nuestro tiempo. Junto con estos picos, esta capa de antropoceno también puede contener breves picos de nitrógeno, nanopartículas plásticas e incluso esteroides sintéticos. Así que si estos son rastros, nuestra civilización probablemente se moverá hacia el futuro.

Hace cincuenta y seis millones de años, la Tierra pasó por el Máximo Paleoceno Térmico Eoceno (PETM). Durante el PETM, la temperatura media del planeta se elevó 15 grados Fahrenheit por encima de lo que experimentamos hoy en día. Era un mundo casi sin hielo, ya que las temperaturas típicas de verano en los polos alcanzaban casi los 70 grados Fahrenheit. Mirando el registro isotópico del PETM, los científicos ven que las tasas de los isótopos de carbono y oxígeno aumentan exactamente como esperamos ver en el registro del antropoceno. También hay otros eventos como el PETM en la historia de la Tierra que muestran rastros como nuestra hipotética señal del antropoceno. Esto incluye un evento unos pocos millones de años después del PETM llamado las Capas Eocenas de Misterioso Origen y eventos masivos en el Cretáceo que dejaron al océano sin oxígeno por muchos milenios (o incluso más).

¿Son estos acontecimientos indicios de civilizaciones industriales no humanas anteriores? Casi seguro que no. Aunque hay pruebas de que el PETM puede haber sido impulsado por una liberación masiva de carbono fósil enterrado en el aire, lo que importa es la escala temporal de estos cambios. Los picos de isótopos del PETM aumentan y disminuyen durante unos pocos cientos de miles de años. Pero lo que hace al antropoceno tan notable en términos de la historia de la Tierra es la velocidad con la que estamos liberando carbono fósil en la atmósfera. Ha habido períodos geológicos en los que el CO 2 de la Tierra era tan alto o más alto que el actual, pero nunca antes en los miles de millones de años de historia del planeta se había vertido tanto carbono enterrado a la atmósfera tan rápidamente. Así que los picos isotópicos que vemos en el registro geológico pueden no ser lo suficientemente altos para explicar la hipótesis silúrica.

Pero hay un acertijo aquí. Si la actividad industrial de una especie anterior es de corta duración, es posible que no podamos verla fácilmente. Los picos del PETM nos muestran principalmente las escalas de tiempo de la Tierra para responder a lo que la haya causado, no necesariamente la escala de tiempo de la causa. Por lo tanto, pueden ser necesarios nuevos y dedicados métodos de detección para encontrar pruebas de un evento de corta duración en los sedimentos antiguos. En otras palabras, si no estás mirando explícitamente, puede que no lo veas. Este reconocimiento fue quizás la conclusión más concreta de nuestro estudio.

No es frecuente que escribas un artículo proponiendo una hipótesis que no apoyas. Gavin y yo no creemos que la Tierra haya albergado una civilización del Paleoceno de 50 millones de años. Pero al preguntar si podíamos «ver» civilizaciones industriales verdaderamente antiguas, nos vimos obligados a preguntar sobre los tipos genéricos de impactos que cualquier civilización podría tener en un planeta. Eso es exactamente de lo que trata la perspectiva astrobiológica del cambio climático. Construir la civilización significa recoger energía del planeta para hacer trabajo (es decir, el trabajo de construir la civilización). Una vez que la civilización alcanza escalas verdaderamente planetarias, debe haber alguna retroalimentación en los sistemas planetarios acoplados que le dieron vida (aire, agua, roca).

Esto será particularmente cierto para las jóvenes civilizaciones como la nuestra, que aún están subiendo la escalera de la capacidad tecnológica. En otras palabras, no hay almuerzo gratis. Aunque algunas fuentes de energía tienen un impacto menor – digamos, la energía solar frente a los combustibles fósiles – no se puede impulsar una civilización mundial sin algún grado de impacto en el planeta.

Una vez que te des cuenta, a través del cambio climático, de la necesidad de encontrar fuentes de energía con menos impacto, el impacto será menor. Por lo tanto, cuanto más sostenible sea su civilización, menos señal dejará para las generaciones futuras.

Además, nuestro trabajo también ha abierto la posibilidad especulativa de que algunos planetas puedan tener ciclos de construcción y colapso impulsados por los combustibles fósiles. Si una civilización utiliza combustibles fósiles, los cambios climáticos que desencadenan pueden provocar una gran disminución de los niveles de oxígeno en los océanos. Estos bajos niveles de oxígeno (llamados anoxia oceánica) ayudan a desencadenar las condiciones necesarias para la producción de combustibles fósiles como el petróleo y el carbón. De esta manera, una civilización y su fin pueden sembrar nuevas civilizaciones en el futuro.

Al preguntar sobre las civilizaciones perdidas en el tiempo profundo, también nos preguntamos sobre la posibilidad de reglas universales que guíen la evolución de todas las biosferas a su pleno potencial creativo, incluyendo el surgimiento de civilizaciones. Incluso sin los Paleocenos que llevan a las recogidas, sólo ahora estamos aprendiendo a ver cuán rico puede ser ese potencial.

FONTE: «Was There a Civilization on Earth Before Humans? A look at the available evidence» edición Estrella Guia.

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